Beneficios mentales, emocionales y espirituales del yoga ~ Mental, emotional and spiritual benefits of yoga

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El yoga es transformador y como ya indiqué en el post de febrero sobre sus beneficios físicos, en este artículo quisiera ir más allá del cuerpo para compartir con vosotr@s sus beneficios emocionales, psicológicos y espirituales. Yoga significa ”unión” y sus beneficios alcanzan cuerpo, mente y alma. Esto fue delicadamente reflejado en los ‘Yoga Sutras’ (aforismos del yoga) del sabio Patanjali, obra escrita en sánscrito hace más de 2.000 años en el s. IV a.C.:

 “Yogas Chitta Vritti Nirodhah” = Yoga es el cese de las fluctuaciones de la mente (Patanjali, Sutra 1.2)

En el último siglo, todos los grandes maestros de Yoga sin excepción (Sivananda, Vishnu Devananda, Krishnamacharya, Pattabhi Jois, BKS Iyengar, Yogananda, etc.) continuaban afirmando que el yoga eleva el espíritu de aquellas personas que están deprimidas, que sufren ansiedad o aquellas que necesitan calmar su mente y reducir su nivel de estrés. Algo que experimento con mis alumnos y amigos de yoga clase tras clase. Pero si eres un poco incrédul@ (como yo era antes de empezar este camino) o esto te suena raro ¡tengo buenas noticias!… esto no es magia es neurobiología, como afirma el investigador de neurociencia de la universidad de UCLA en EEUU, Dr. Alex Korb. Son muchos los estudios científicos que prueban lo que los antiguos yoguis afirmaron hace milenios. Incluso la prestigiosa revista ‘Psychology Today’ (Psicología Hoy), dirigida por la Asociación Americana de Psicología recoge los efectos beneficiosos del yoga en varios artículos.

Para alcanzar los máximos beneficios mentales, emocionales y espirituales es importante que el/la profesor@ tenga integrados estos aspectos de la psicología del yoga que son menos conocidos. Aquí comparto y resumo los beneficios que yo he podido experimentar a través de mi estudio y práctica personal o lo que otros practicantes o estudiantes de mis clases han experimentado con una práctica regular de dos a tres veces por semana con un nivel de intensidad adecuado, pero créeme los beneficios son muchos más, ¡esto es sólo un resumen!:

1. Reduce stress e incrementa la capacidad de relajarse: durante la clase trabajamos la concentración y la calma a pesar de estar en asanas (posturas) que pueden resultar difíciles. Esto entrena a la mente a no desencadenar una respuesta fisiológica de estrés ante circunstancias retadoras y a no activar el córtex prefrontal y la parte más emocional del sistema límbico, manteniendo el sistema nervioso en calma. Las respuestas bioquímicas que se producen incluyen la reducción en las catecolaminas o neurotransmisores hormonales segregadas en relación al estrés como la adrenalina/epinefrina, la dopamina y la norepinefrina.

2. Oxigena el cerebro, aumentando la concentración y claridad mental. A través del Pranayama (ejercicios con técnicas de respiración) oxigenamos profundamente el cuerpo y el cerebro, despejando la cabeza y llenándonos de energía. Con el control de la respiración durante las asanas aprendemos a concentrarnos, a limpiar la mente de pensamientos innecesarios y a centrarnos en el presente. Respira profunda y conscientemente, relaja tu musculatura facial y entra en contacto contigo mismo, ¿qué sientes?

3. Dulces sueños… Vence el insomnio al reducir el estrés mental y oxigenar el cerebro permitiendo que éste segregue serotonina y podamos dormir profundamente.

4. Positividad y paz mental: En el estado meditativo durante las asanas y en la meditación propiamente dicha, las glándulas de nuestro cerebro se equilibran, dejando que la pituitaria o hipófisis segregue oxitocina (hormona de la felicidad, el amor y la empatía) y la glándula pineal produzca más melatonina (sustancia antioxidante, antiestresante y antienvejecimiento) y serotonina.

5. Antídoto ante la depresión y la ansiedad. El yoga es un medio para calmar la mente y vivir en el presente, dejando atrás lo que nos dolió del pasado (que lleva a la depresión) o sin preocuparnos por lo que podría pasar (ansiedad). Se ha demostrado que la práctica del yoga aumenta los niveles de ácido gamma-aminobutírico (GABA) segregados por el cerebro que ayudan a regular la actividad nerviosa. Tras estudiar los beneficios anteriores no es extraño que el yoga se utilice a menudo como antídoto para superar depresión, ansiedad, trastornos obsesivo-compulsivos, traumas, etc.

6. Construye el carácter, la autoestima y la autoconfianza. A través de la práctica de los “yamas” y “niyamas”, normas éticas de la filosofía yóguica, podemos pulir nuestro comportamiento hacia nosotros mismos y hacia los demás. A través de las asanas conocemos mejor nuestro cuerpo, vemos la evolución constante, estamos más en forma y aprendemos a aceptarlo y amarlo. Somos más conscientes de nuestras posibilidades y de nuestras limitaciones, aceptándolas como algo normal y haciéndonos más valientes para alcanzar nuevos logros.

7. Autoconocimiento, autocontrol/autogestión de emociones y pensamientos. En yoga dedicamos los 90min de la clase a estar en contacto con uno mismo, con nuestro interior. Cuando trabajamos la autorreflexión y meditación empezamos a identificar y ser más conscientes de la calidad de nuestros pensamientos y emociones, eligiendo aquellos que nos impulsan hacia adelante y dejando el victimismo, los pensamientos repetitivos, la rabia, el miedo y todo aquello que nos limita. Aprendemos a aceptarlos sin suprimirlos, para liberarlos y que gradualmente dejen de afligirnos.

8. Desarrolla la inteligencia intuitiva, emocional y además la intelectual. Una mente más calmada es capaz de ser más eficiente y de absorber más conocimiento intelectual. En yoga se desarrollan de forma equilibrada mente y corazón, empezamos a ver que somos más comprensivos, amables, asertivos y respetuosos con nosotros y con los demás, viviendo una vida más sincera y plena. Al abrir el corazón y mente podemos ‘ver’ más allá de las circunstancias y tener esas intuiciones que tanto nos ayudan en momentos cruciales, en los negocios o las

9. Mantiene nuestro Ego a raya. Nuestro ego, sea por exceso o por defecto, busca justificar las desgracias, la vaguería, controlar las relaciones o acaparar más dinero, autoridad, honor, etc. A través del yoga ganamos en autoconciencia y nuestra confianza ya no dependerá de factores externos, sino de la esencia de uno mismo, de nuestro estado interior sin buscar afirmaciones fuera. Es decir, disfrutaremos de todo lo material y las experiencias gratificantes sin necesidad de identificarnos con ellas y de necesitarlas para probar que ‘valemos’.

10. Unión: al disolver el ego y entender que nuestra esencia está en el alma, experimentamos que somos mucho más que un simple cuerpo que se mueve, somos pura energía. Como decían los antiguos yoguis y ahora se estudia en física cuántica, la energía está toda unida. Todos los seres están unidos. Somos uno cuerpo-mente-alma, uno con los demás y uno con la creación. Y si llegamos a ese estado de comprensión, ya no buscaremos la felicidad ¡seremos felicidad pura!

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MENTAL, EMOTIONAL AND SPIRITUAL BENEFITS OF YOGA

Yoga is transformational as indicated in the February post on its physical benefits. This article would like to go beyond the body to share with you the emotional, psychological and spiritual benefits. Yoga means “union” and its benefits reach body, mind and soul. This was delicately reflected in the ‘Yoga Sutras “(aphorisms of yoga) of the sage Patanjali, written in Sanskrit more than 2,000 years ago in the IV century B.C.:

“Yogas Chitta Vritti Nirodhah” = Yoga is the cessation of the fluctuations of the mind (Patanjali, Sutra 1.2)

In the last century, all the great masters of Yoga without exception (Sivananda, Vishnu Devananda, Krishnamacharya, Pattabhi Jois, BKS Iyengar, Yogananda, etc.) claimed that yoga raises the spirit of those who are depressed, suffering from anxiety or those who need to calm their mind and reduce the stress level. This is something I experiment with my students and yoga friends class after class. But if you’re a bit disbeliever (as I was before I started this path) or this sounds weird to you, I have some good news!… this is not magic is neurobiology, as Dr. Alex Korb neuroscience researcher at UCLA says. There are many scientific studies that now prove what the ancient yogis claimed for millennia. Even the prestigious US journal ‘Psychology Today’ directed by the American Psychological Association, explains the beneficial effects of yoga in several articles.

To achieve the maximum mental, emotional and spiritual benefits is important that the teacher has integrated these aspects of the yoga psychology that are less known. Here I share and summarize the benefits that I have experienced through my study and personal practice or what other practitioners or students of my classes have experimented with a regular practice two to three times a week with proper intensity level, but believe me, the benefits are many more, this is only a summary!:

1. It reduces stress and increases the ability to relax: during class we work on concentration and calmness despite the difficulty of asanas (postures) that might be difficult. It trains the mind to not to react by triggering a physiological stress response to challenging circumstances and it trains the mind to no longer activate the prefrontal cortex and the most emotional part of the limbic system, keeping calm the nervous system. Biochemical responses that occur include reduction of the catecholamine neurotransmitters levels or hormones related to stress as adrenaline/epinephrine, norepinephrine and dopamine.

2. It oxygenates the brain, increasing mental focus and clarity. Through the pranayama (breathing techniques) we deeply oxygenate the body and brain, clearing the head and filling us with fresh energy. Through the breath control during the asanas we learn to concentrate, to cleanse the mind of unnecessary thoughts and focus on the present. Breathe deeply and consciously relax your facial muscles and turn inwards, what do you feel?

3. Sweet dreams… It defeats insomnia by reducing mental stress and oxygenating the brain allowing it to secrete serotonin for a sound sleep.

4. Positivity and peace of mind: In the meditative state during the asanas and during meditation itself, the glands of the brain are balanced. This allows the pituitary gland or hypophysis to secrete oxytocin (the hormone of happiness, love and empathy) and the pineal gland to produce more melatonin (an antioxidant, anti-stress and anti-aging substance) and serotonin.

5. Antidote to depression and anxiety. Yoga is a means to calm the mind and live in the present, leaving behind what hurt us in the past (leads to depression) and prevents from worrying about what might happen (leads to anxiety). It has been proven that yoga practice increases the levels of gamma-aminobutyric acid (GABA) secreted by the brain that helps to regulate nerve activity. After studying the above benefits it is not surprising that yoga is often used as an antidote to overcome depression, anxiety, obsessive-compulsive disorders, traumas, etc.

6. Builds character, self-esteem and self-confidence. Through the practice of the “yamas” and “niyamas”, ethical standards of yogic philosophy, we can refine our behaviour toward ourselves and others. Through the asanas we get to know better our body, we see a constant evolution in it, we are fitter and learn to accept it and love it. We are more aware of our possibilities and our limitations, accepting them as normal and making us more courageous towards new achievements.

7. Self-knowledge, self-control/self-management of emotions and thoughts. In a yoga class we dedicate 90min to be in touch with oneself, with our inner self. When we work on self-reflection and meditation we begin to identify and become more aware of the quality of our thoughts and emotions, choosing those that drive us forward and leaving victimhood, repetitive thoughts, anger, fear and all that limits us. We learn to accept them without supressing them, so we can free them and gradually cease the suffering.

8. Develop intuitive, emotional and intellectual intelligence. A calm mind is able to be more efficient and to absorb more intellectual knowledge. In yoga, mind and heart are developed evenly thus becoming more sympathetic, kind, assertive and respectful with us and with others, living a more honest and fulfilling life. By opening heart and mind we can ‘see’ beyond the circumstances and have those insights and intuitions that help us at crucial moments, in business, relationships, etc.

9. Maintains our ego under control. Our ego, either by excess or defect, seeks to justify the misfortunes, laziness, controls relationships or needs to accumulate more money, authority, honour, etc. Through yoga we gain self-awareness and our confidence will no longer depend on external factors, but on the essence of the self. Confidence will depend on our inner state without looking for external validations. That is, we will enjoy material and rewarding experiences without identifying with them and we will not need them to prove that we are “worthy”.

10. Union: When dissolving the ego we understand that our essence is in the soul, we experience that we are much more than just a body moving, we are pure energy. As ancient yogis said and now is studied in quantum physics, energy is all related, connected together. All beings are united. Individually we are the union of body-mind-soul, we are in communion with the other fellow beings and one with the higher consciousness of creation. And if we reach that state of understanding, we will no longer seek happiness, we will be pure bliss!

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